COMMENT ÇA MARCHE

Les carottes permettent-elles de mieux voir dans le noir?

Les carottes permettent-elles d’améliorer la vision nocturne, ou est-ce un prétexte que les parents ont trouvé pour en faire manger à leurs enfants ? On peut déterminer s’il existe ici un fond de vérité en analysant les composés chimiques présents, et en observant ce qu’ils deviennent après ingestion.

La couleur orange des carottes provient d’un composé dont elles sont particulièrement riches : le bêta-carotène. Il est à l’origine d’une coloration orange car les liaisons interatomiques dans les molécules peuvent absorber de la lumière visible à des longueurs d’onde spécifiques, les autres longueurs d’onde étant réfléchies. Une fois ingéré, le bêta-carotène est transformé en vitamine A dans le foie.

La vitamine A est en réalité un petit groupe de composés de structures chimiques très semblables. On y trouve le rétinal, le composé chimique à la base de la vision chez les humains et les animaux. Dans la rétine, il se lie à des protéines, et absorbe fortement la lumière visible. L’absorption d’un photon fait passer la molécule de rétinal d’une forme isomérique à une autre. Lorsque cela se produit, le rétinal ne peut plus s’adapter au site où il se lie aux protéines, donc il se retrouve libre.

Ces mouvements sont convertis en impulsions électriques dans les cellules nerveuses, sur les membranes desquelles les protéines sont attachées, et ces impulsions électriques sont alors transmises au cerveau via le nerf optique, pour être interprétées.

Aussi, l’idée que les carottes pourraient améliorer la vision semble présenter des bases scientifiques plutôt solides. Le rétinal est essentiel à la vision, et le bêta-carotène des carottes permet de produire le rétinal. Mais manger des carottes ne va améliorer la vision que si l’on souffre d’une carence en vitamine A. En effet, le foie stocke tout excès de bêta-carotène tant que l’organisme n’en a pas besoin, et seule une quantité relativement faible de vitamine A est nécessaire pour la vision. Une carotte par jour procure tout le bêtacarotène dont le corps a besoin.

L’idée selon laquelle les carottes améliorent la vision trouve en fait son origine dans une campagne de propagande britannique orchestrée lors de la Seconde Guerre mondiale. Ayant avec succès utilisé un nouveau système radar pour localiser et abattre les bombardiers allemands, mais dont l’existence devait rester absolument secrète, les forces britanniques ont fait courir la rumeur selon laquelle leurs pilotes devaient leurs victoires aux carottes qu’ils mangeaient pour affuter leur vision nocturne. Cette campagne de désinformation eut tant de succès que ses effets persistent encore aujourd’hui.

La consommation excessive de carottes peut cependant avoir une conséquence fâcheuse. Si le taux de carotène dans le corps est trop élevé, la peau peut prendre une teinte orangée.

Il existe même un terme médical pour cette affection :
la caroténodermie.

Source: Extrait tiré du livre « Pourquoi l’asperge donne-t-elle une odeur au pipiPPUR, 2016 » 

Andy Brunning

Andy Brunning est professeur de sciences à Cambridge, au Royaume Uni. Il a lancé en 2013 Compound Interest, un site en ligne qui s'intéresse à la chimie du quotidien au travers d'infographies accrocheuses et d'explications faciles à comprendre. Andy contribue également chaque mois au magazine Chemical and Engineering News de l'American Chemical Society.

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